Der Orden der nach dem Modell des Malteserordens gegruendet wurde.

Der Ritterorden Santo Stefano wurde nach Willen von Cosimo I de' Medici 1516 gegruendet, vergleichend mit dem bereits existierenden Malteserorden , mit dem Objektiv den Glauben zu retten und die Osmanen und barbarischen Piraten zu bekaempfen.

Schon vor 1516 hatte Cosimo andere Versuche gemacht einen Ritterorden zu gruenden , aber erst Dank des Aufstiegs zum paepstlichen Thron von Papst Pio IV , der den Medici sehr zugestanden hat, konnte endlich der Ritterorden des heiligen Stephanus und Maertyrer gegruendet werden , mit Cosimo I als Grossmeister .

Kuriositaet: Das Wappen des Ordens ist ein rotes Malteserkreuz ( bekannt auch als Kreuz der acht Seligkeiten) , golden umrandet auf weissem Hintergrund und mit eingerasteten goldenen Lilien . Urspruenglich war der Orden in zwei Kategorien eingeteilt , die Miliz und die Priester , denen Diener zur Seite standen ( von Waffen und von Stall) , und gestern wie heute war der Zutritt nur denjenigen zugesagt, die mindestens vier Teile Adligkeit nachweisen konnten ( das heisst Adligkeit aller vier Grosseltern) . Die Ritter unterstanden drei Geluebden der Keuschheit, der Wohltaetigkeit und dem Gehorsam , von denen sie aber vom Grossmeister befreit werden konnten.

Der erste Sitz des Ordens wurde in der Stadt Cosmopoli festgelegt ,in einem verlassenen Kloster von San Salvatore , welches 1562 in die Caserma ( Kaserne) De Laugier umfunktioniert wurde. Spaeter, aus Gruenden des Kontrastes mit dem Staat der Presidii ( Region der Toskana unter dem Praesidium des spanischen Koenigs) wurde der Sitz definitv nach Pisa versetzt , auf dem zentralen Platz Piazza dei Cavalieri , wo Cosimo I an Giorgio Vasari den Auftrag gab, die Kirche des heiligen Stephans der Ritter zu erbauen.

Im "arsenale delle Galeazze" ( Arsenal der Galeeren),der heutige ueberdachte Markt ( mercato coperto) , wurden grosse Galeeren gebaut , deren name Galeazza war , und welche die Ritter benutzten um die Kuesten vor den Angriffen der Piraten zu schuetzen.

Es war die intensivste maritime militaerische Aktivitaet der Ritter von Santo Stefano seit 1561 , Jahr der Gruendung, bis zur Mitte des 18. Jahrhunderts , als die Flotte definitiv unbewaffnet gemacht wurde, und die "santostefanini " nur noch einem ehrenamtlichen Orden angehoerten.

Die Zeugen aus dieser Epoche werden heute in Pisa aufbewahrt, in den Raeumen des Sitzes und wo , inmitten unzaehligen Ueberbleibseln auch etwa 70 verschiedene Flaggen ausgestellt sind, die den osmanischen und nord-afrikanischen Schiffen genommen wurden,die im Kampf gefangen oder versenkt wurden.

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